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你了解法庭認証(Probate)過程嗎?

大家都不喜歡談論死亡,死亡之後的遺產分配卻是不得不面對的問題。認証是指,由認証法庭監管遺產執行遗产分配過程,加州政府規定在以下所列情況时,離世者儘管設立遗嘱,擁有的房產及物業必需經過法庭認証:
1.持有不動產,如房屋或土地,
2.擁有資產總值超過十五萬元以上(此乃以物業的市場價格為准,不包括債務)。
一般人都盡量避免自己的房產與物業認証過程, 法庭認証的主要缺點如下:
1.認証費用昂貴, 例如一百萬美元價值的房產認証費用為$23,000,
2.認証時間長,認証程序一般需九個月到兩年的時間,
3.失去按個人意願分配遺產的權利,它將根據法律規定将遺產移交給後人,
4.失去隱私權利,因為認証過程乃是公眾程序所有法庭處理的資料公開予公眾查閱。

有什麼方法可以避免法庭認証過程?
以共同擁有(JOINT TENANCY)形式,擁有房地產物業產權或銀行戶口,股票帳戶,都可以在業主離世後,自動由其餘業主擁有,無需通過法庭認證(probate),手續簡單。
這種做法的好處是簡便,但夫婦假如不幸同時過世,便可能要通過認證,遺產才可以交到後人。此外,共同擁有形式,隻有死者的那部份產業獲得「市值提升」(STEP-UP),其餘業主擁有的那部份,成本依然維持於原來的成本價值,將來產業賣出時,必需支付資產增值稅項,因此有不良影響。

以下是几个例子﹕

甲夫婦以共同擁有形式(joint tenancy),以二十萬元成本購置房地產,在配偶去世時,該物業已升值至七十萬元。該物業由未亡人自動繼承,死者擁有之一半產權,成本價由十萬元提升至三十五萬,加上未亡人本身十萬元成本,共為四十五萬元成本价。

乙夫婦以「夫婦共有」(community property)方式擁有,未亡人繼承遺產時,整個物業全部成本價值,可提升至市值七十萬元。但是後人在賣出時雖然減少資金增值,要通過認證過程。

丙夫婦以共同信託人(Co-trustees) 形式擁有物業, 在配偶去世時, 整個物業全部成本價值可提升至市值七十萬元,因此物業賣出時減完全不需支付資產增值稅,並不需通過認證過程。

將本身產業,以共同擁有形式,加入他人名字,成為共同擁有人,事前除了要考慮稅務外,也要考慮其他因素,例如,將來出售物產時,需要其他業主合作﹔銀行戶口加入共同擁有人,他可能未經您同意,就提取帳戶內之資產。
以上幾個方法各有利弊,預先設立生前信托是避免以上法庭認証程序最好方法。设立信托能够保証你對自已財產的完全控制權,並且能夠在離世后,将信托的財產順利迅速地移交給自己指定的後人手上。

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您需要遺產規劃和信托吗?

如果您有未成年子女或擁有房地產,事先寫好一份遺囑和設立生前信托,為你的繼承人避免一系列復雜,耗時和昂貴的法庭認証手續。 

加州法律規定,假如夫婦當中一人離世,另一人繼續擁有產權和子女們的監管權﹔可是,萬一夫婦都離世,假如沒有預先透過遺囑或生前信託,去指定遺產的管理權和子女的監護權,便要由認證法庭按州法律作決定。而這些決定通常都是跟據親屬的親疏關係,未必與您的願望相符。

雖然在遺囑中可以指定產權和子女監管權,但假如擁有房地產,即使有遺囑也要通過法庭認證。認證手續除了要花錢和花時間外,還會失去隱私權。所以最好還是設立生前信托,在信託中清楚地指定一位可信任的委托人並指定由他監管未成年子女。同時,在信託內也可以另指定一位候補的繼承委託人,當原來繼承委託人不可以擔當任務時,由侯補繼承信託人補上。

生前信托的附加文件通常都會包括以下三份附加文件讓家庭整體財務與醫療決定,預先有更妥善的安排﹕

· 傾注遺囑
作用是將沒有放入生前信托的資產, 將來都按生前信托條款處理。另外,遺囑是唯一安排未成年子女們的監管權的文件。

· 財務管理授權書
作用是在萬一本人無力管理產業或作財務決定時,由代理人代為辦理。

·預先醫療指示
作用是萬一自己無法作醫療決定時,由代理人代作決定。

沒有人能知道自己是否會突然發生意外,或有其他原因而導致神志昏迷,無法為自己的醫療作決定,包括是否在醫生認為無希望時,繼續利用機器去維持生命,或是否要使用止痛藥。如今醫生和醫院都害怕法律訴訟,所以不肯隨便為病人作主,如果自己沒有留下指示,到時可能會產生混亂。

每個人的遺產規劃都有不同。遺產規劃律師應仔細了解您的個人情況,個別地提供建議。例如:一位擁有自己生意而想將其交付給子女者的遺產規劃,以單純擁有自己房產者的遺產規劃自然不同。故必須找專門處理遺產規劃的律師辦理,按您家庭情況和個人需要設立信托,不宜自己由互聯網路或其他途徑自行草擬,以免因小失大。

陳麗霞律師2008年創辦她的律師事務所,是美國加利福尼亞州律師協會成員,並是律師協會信托及遺產部門的特邀講員。她被律師協會授權為當地老人中心介紹如何面對和防備老年人經濟虐待。陳律師精通英,粵,國語并被选为老中地方新闻報紙法律專欄的作者。你可以直接从從報紙上閱讀陳麗霞律師寫的最新的文章,网址:http://epaper.newsforchinese.com/

如果您有任何具體的法律問題,請直接與我們聯繫。這裡所提供的只是一般的解答,不應該被視為您的任何法律問題的解答.
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Lisa Chan, Attorney at law (陳麗霞律師)
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